About Bilbao

Bilbao City

Bilbao is a small city (little more than 350,000 people in 40 km2), capital of the province of Bizkaia, in the North of Spain, and the most populated city of the Basque Country. It is surrounded by mountains and smaller municipalities that prevent it from becoming larger.

The metropolitan area has a population of about 900,000 people, still fairly less than those of other cities in Spain like Seville or Valencia, not to mention Barcelona and Madrid!

The area of Bilbao known as the Casco Viejo / Alde Zaharra (= old town) gives an idea of the size up to which the city grows from its foundation in 1300 until the second half of the 19th century. During those centuries, the port is the main source of economic activity and wealth. The river and its banks around the old town were always full of ships and activity.

Not until the last decades of the 19th century does Bilbao start growing beyond its boundaries. Surrounding villages become neighbourhoods with the pass of time.

In the 20th century, it becomes an important industrial centre, attracting a mass migration of people from all over Spain, one of the reasons why nowadays many do not speak Basque.

Euskadi, savour it

Although a new port is built outside Bilbao in the coast, ships are found all along the river.  A great part of its banks (specially the left bank, where now you can enjoy a walk from Euskalduna Palace to the Guggenheim museum) is occupied by shipyards, factories, warehouses, etc.

In August 1983, during the Aste Nagusia / Semana  Grande (= a “big week” with several concerts and many different activities to be enjoyed in the streets of the city, for free!) a severe flooding spoiled the celebrations inundating the old town. It was an opportunity for Bilbao’s citizens to show they were brave enough to face any horrible situation all together. Thousands of people helped to return the damaged places to normal.

The reaction to the flooding is just an example of how people here are not willing to stand idle when hard work must be done. After the industrialisation boom came the crisis and something different should be done quickly. Basque people are very hard-working and quite traditional but sometimes innovative as well. In the 21st century practically all the industry disappears from Bilbao and moves somewhere else. The economy makes a brilliant strategic move towards the service sector and the dirty Bilbao becomes a modern city that is taken as an example of how to recover an industrial area.

What is so great about Bilbao? If we let aside how expensive it is to live here and the sometimes rainy weather… we have modern and comfortable public transport, a wide range of musical and cultural events some of which are free of charge, a quite sufficient number of municipal sports centres and public libraries, the new Alhondiga, free Internet access, an international exhibitions centre, two universities (public and private), museums, restaurants, bars, nightlife…

Elevators and escalators right in the streets to make elevated areas of the city easily accessible (most of them free of charge), the mountains at walk reach and the beach 20 minutes away by car or just taking the underground train, the Athletic Club of Bilbao, a football team with more than a hundred years of history always competing in the first league and doing it “only with Basque players”… and of course there is the welcoming and friendly people of Bilbao, who is born wherever they want!

By the way, people from more than a hundred countries live in Bilbao, so it may be true the old saying “El mundo entero es un Bilbao más grande” (The world is a bigger Bilbao).

Bilbao is the most populated city (355.000 inhabitants) in Basque Country and its most bouyant industrial and economic center. Its historical importance can be explained because of its strategic location in the best estuary of the Cantabrian Coast, near to the end of a river (Nervion), where the influence of the see can be felt 14 km waters above, as because of the abundance of iron in its proximities.

Its birth as a city was in 1300, when they gave that title to the village and port of Bilbao. In that time it wasn’t more than a group of blacksmiths, fishermen and retailers. Seven streets was that medieval Bilbao, the same streets that you can see, walking in the «Casco Viejo». But in 19th century, the city had a vertiginous takeoff, with the creation of the Shipyards, the Chamber of Commerce, the Stock-Market, … That height arrived at the same time with extensions of the Port and an explossive demographic grouth. The consequence of that was the annexation of the neighboring towns, the seed of the urban conglomerate that today it’s known as «Gran Bilbao» (Great Bilbao).

In the last years of 20th Century, the crises of the steel and the coal, materials in which the Bilbao prosperity was sustained, forced to a traumatic process of reconversion and renovation which Bilbao, at the end, would leave windy, shaping the optimism and the might of the new metropolis in vanguardist accomplishments as the Euskalduna Palace, the Metro (Subway) -designed by Norman Foster- and the Guggenheim Museum (look at Museums section).

Bilbao Metro has been able to change the image of the city, renewing the infrastructures of communications and increasing the quality of life.

This image of a city in constant change contrasts with the idyllic calm of the rural landscapes that we can find in few kilometers, where the dominant feeling continues being the attachment to the land. That’s the reason of the fervor whereupon natural spaces like Urdaibai, the stuary of Gernika or the bulk of Gorbea are conserved.


Bilbao is a very rich city in History. Whichever part of Bilbao you are visiting, you can feel History and Art. But there are some museums where these feelings are much stronger.

Guggenheim Museum

Guggenheim Museum, designed by Frank Gehry and built in 1997, hosts many exhibitions of modern art that change throughout the year. The building has become one of the emblems of the Euskadi of the future. If you want more information about the present exhibitions, visit the site of the museum.
Address: Avenida Abandoibarra, 2. 48001, Bilbao.

Fine Arts Museum

Fine Arts Museum is placed at Dña Casilda Park, beside the Pérgola.  In its archives there are many works of Dutch, Flemish and Italian Renaissance Schools. There are also anonymous paintings from 12th to 15th Centuries together with works from El Greco, Zurbaran, Rivera, Murillo, Goya, Gaughin, Picasso. And you can see there the works of the most important Basque painters and sculptors of 19th and 20th Centuries. There are many expositions made during the year of collections not owned by the museum.

Address: Museo Plaza, 2. 48009, Bilbao.
On Wednesdays, entry is free.
 Museum of Basque Archaeology, Ethnography and History
The «Museum of Basque Archaeology, Ethnography and History», placed in the centre of the Casco Viejo (Old Town), has many items from Basque Country History such us Mikeldi (an archeological symbol), different coats of arms made of stone, weapons from the Carlist Wars or the Civil War, stamps, coins, etc…
 Address: Plaza Miguel Unamuno, 4; 48006, Bilbao.

«Ría de Bilbao»  Maritime Museum

The Maritime Museum «Ría de Bilbao» is near the Euskalduna Palace, next to the River. There, you can find everything related to the Sea and Navigation. It was inaugurated in 2004, and has several permanent exhibitions and some temporal ones.
 Address: Muelle Ramón de la Sota, 1, 48013, Bilbao.
The artistic offer of Bilbao is completed by some little galleries of Art all along the city and  other small museums like the «Diocesan Museum of Sacred Art» or the «Museum of Artistic Reproductions».

Ciudad de Bilbao

Bilbao es la ciudad más poblada (355.000 habitantes) del País Vasco y su más boyante centro industrial y económico, importancia que históricamente se explica por su ubicación estratégica en el mejor estuario de la costa cantábrica, a la vera de una ría, la del Nervión, en que la influencia del mar se deja sentir hasta 14 kilómetros aguas arriba, así como por la abundancia de mineral de hierro en sus proximidades.
Hablar de los orígenes de Bilbao, es remontarse a la Edad Media donde existía una pequeña aldea de pescadores situada a orillas del citado rio llamado Nervión. En una de las laderas de dicho rio se levantaban una serie de casas que posteriormente serían el núcleo de la villa y se le denominaría Siete Calles. Las mismas que hoy pueden verse paseando por el Casco Viejo.

La denominación de Bilbao parece que surge por las dos máregenes de la ria en que se asienta y que en euskera sería “Bi Albo” (Dos lados).

Su nacimiento como ciudad data de 1300, cuando se concedió tal título a la villa y puerto de Bilbao, que a la sazón era un pequeño enclave de ferreros, pescadores y comerciantes. Desde el primer momento la ría tuvo una importancia estratégica y comercial por la que entraban toda clase de mercancías.

A finales del siglo XIV, se genera una importante actividad comercial no sólo fluvial ,sino también aprovechando las numerosas minas que se ubicaban en los alrededores de Bilbao, fundamentalmente de hierro.
El siglo XVI, fue el despegue comercial de la villa de Bilbao,  debido fundamentalmente a su actividad portuaria.

Debido a esta actividad comercial Bilbao empieza a expandirse y ya en el siglo XVIII la villa tiene la forma del actual Casco Viejo y debido a la escasez de terreno  inicia su expansión hacia el otro lado de la ria.

Pero es en el siglo XIX cuando se produce el despegue vertiginoso de la urbe, con la creación de los astilleros del Nervión, la Cámara de Comercio, la Bolsa,… Este auge vino acompañado de sucesivas ampliaciones del puerto y de un crecimiento demográfico explosivo, cuya consecuencia sería la anexión de los núcleos vecinos, germen del conglomerado urbano que hoy se conoce como Gran Bilbao.

Bilbao era una ciudad viva tanto industrial como culturalmente y este desarrollo se vió truncado en el siglo XX con la Guerra Civil española y la dura posguerra. Hacia la década de los 90, debido a las crisis del acero y el carbón (materiales en los que se sustentaba la prosperidad bilbaína) la ciudad se ve obligada a realizar una reconversión, causando una profunda transformación y renovación de la misma. Uno de los proyectos que más contribuyó a este cambio fue el, en un principio, polémico museo Guggenheim (ver sección Museos).

A partir de este proyecto, desembocaron en Bilbao los grandes arquitectos y se empezó a contemplarla como una gran ciudad que se podía vender en el mundo entero, para lo cual se comenzó la construcción del metro, más tarde fue el Palacio Euskalduna, la pasarela Calatrava, la pasarela Arrupe., el parque Ametzola, el nuevo aeropuerto La Paloma en las inmediaciones de Bilbao, la nueva Feria de muestras, BEC (Bilbao Exhibition Centre).

El Metro de Bilbao ha conseguido renovar la imagen de la ciudad, renovando las infraestructuras de comunicaciones y aumentando la calidad de vida. Ha tenido multitud de premios por su limpieza y conservación y tiene fama de ser el metro más limpio y cuidado del mundo.

Algunas de las bocas del mismo fueron diseñadas por el arquitecto Norman Foster y sonconocidas como “fosteritos”.

Esta imagen de una ciudad en constante cambio contrasta con la idílica quietud de los paisajes rurales que podemos encontrar a pocos kilómetros, donde el sentimiento dominante sigue siendo el apego al caserío y la tierra; de ahí el mimo y el celo con que se conservan espacios naturales como Urdaibai, en la ría de Gernika, o el macizo de Gorbea, en el montuoso interior.

“El Botxo” es la denominación que le dan los bilbainos a Bilbao.

Para más información sobre la ciudad podéis acceder a las siguientes páginas:




Museo Guggenheim


Exposiciones contemporáneas todo el año. Edificio construido por Frank O. Gehry e inaugurado en Octubre de 1997. Es un edificio de titanio y cristal ubicado junto a la ría con unas formas espectaculares que lo hacen ser punto de mira para los objetivos fotográficos desde todos los ángulos del mismo. El museo tiene un “guardián “ especial en la parte delantera del mismo y es el “Puppy” figura representada por un inmenso perro de 12 metros cubierto de flores representativas de la época del año correspondiente, en invierno totalmente verde y en primavera y verano lleno de pensamientos que le dan un color espectacular.

Museo de Bellas Artes


Miércoles entrada gratuita

Teléfono: 944 396 060

Exposiciones temporales y permanentes de Goya, El Greco, Velázquez y Zurbarán.

Museo Marítimo


El Museo Marítimo Ría de Bilbao nace con una fuerte inquietud por convertirse en una institución moderna y actual, y mantiene una gran apuesta por la innovación. Actualmente, participa en el proyecto europeo «eMarCon», cuyo objetivo principal es implementar una plataforma que permita a museos y visitantes geográficamente aislados la posibilidad de organizar y experimentar exposiciones virtuales de contenido marítimo en Internet, creadas conjuntamente entre varios museos.

Museo de Reproducciones



Museo Vasco

Miguel Unamuno plaza, 4; 48006 – Bilbao

En la actualidad el museo, conocido como Euskal Museoa / Museo Vasco de Bilbao, se encuentra en un proceso de renovación tanto a nivel museológico como museográfico. La apertura de un nuevo acceso principal hacia la plaza de Unamuno, un espacio abierto y público de fácil visualización es, sin duda, el punto de inicio de esta remodelación y el elemento más llamativo para quienes lo visitan por su claro contraste con la arquitectura del edificio histórico en el que se ubica. Los objetivos que se persiguen con estos cambios son los de mostrar la evolución histórica y cultural de nuestra sociedad destacando en ella, aquellas características que la hacen única y singular.